La Neurotecnología proporciona sensaciones táctiles cercanas a la realidad

Un varón 28 años de edad que ha estado paralizado durante más de una década como resultado de una lesión en la médula espinal se ha convertido en la primera persona en ser capaz de “sentir” sensaciones físicas a través de una prótesis de mano conectada “directamente” a su cerebro, e incluso identificar qué dedo se tocó suavemente.

El avance, posible gracias a las tecnologías neuronales sofisticadas desarrolladas por la DARPA conduce a un futuro en el que las personas que viven con miembros paralizados o amputados no sólo serán capaces de manipular objetos mediante el envío de señales desde el cerebro a los dispositivos robóticos, sino también ser capaz de sentir, precisamente, lo que los dispositivos toquen.

“Hemos completado el circuito”, dijo el director del programa DARPA Justin Sánchez. Brazos y piernas artificiales que pueden ser controlados por pensamientos están demostrando ser una gran promesa, pero sin la retroalimentación de señales que viaja hacia el cerebro puede ser difícil de alcanzar el nivel de control necesario para realizar movimientos precisos. Este trabajo muestra el potencial para la perfecta restauración bio-tecnológica de la función casi natural “.

El trabajo clínico consistió en la colocación de matrices de electrodos en la corteza, la región del cerebro sensorial del voluntario paralizado responsable de identificar las sensaciones táctiles como la presión.Además, el equipo colocó arrays en la corteza motora del voluntario, la parte del cerebro que dirige los movimientos del cuerpo.

Las conexiones se llevaron a cabo a partir de la interacción en la corteza motora de una mano mecánica desarrollada por el Laboratorio de Física Aplicada (APL) de la Universidad Johns Hopkins. Eso le dio al voluntario, cuya identidad se mantiene en el anonimato para proteger su privacidad, la capacidad de controlar los movimientos de la mano con sus pensamientos, una hazaña previamente realizada en el marco del programa de DARPA por otra persona con lesiones similares.

Luego, abriendo nuevos caminos neurotecnológicos, los investigadores fueron a dar al voluntario un sentido del tacto. La mano APL contiene sensores de par sofisticados que pueden detectar cuando se aplica presión en cualquiera de sus dedos, y pueden convertir esas “sensaciones” físicas en señales eléctricas.

En la primera serie de pruebas, en las que los investigadores tocaban suavemente cada uno de los dedos de la mano protésica mientras el voluntario le vendaron los ojos, estaba en condiciones de informar con casi el 100 por ciento de precisión, que estaba siendo tocado dedo mecánico. La sensación, informó, era como si estuviera siendo tocado su propia mano.

En un momento, en lugar de tocar un dedo, el equipo decidió que tocar dos sin avisarle”, dijo Sánchez, quien supervisa el programa Revolucionando Prótesis.Él respondió en broma preguntando si alguien estaba tratando de jugar una mala pasada. Es entonces cuando supimos que la sensación que estaba percibiendo a través de la mano robótica eran casi natural “.

Además del programa  “Revolucionando Prótesis” que se centra en la restauración de movimiento y la sensibilidad, la cartera de programas Neurotechnology de DARPA incluye la restauración de Active Memory (RAM) y sistemas basados ​​en Neurotecnología Emergente, programas de Terapias (subredes), que buscan desarrollar interfaces directas de circuito cerrado al cerebro para restaurar la función a los individuos que viven con una pérdida de la memoria por lesión traumática del cerebro o enfermedad neuropsiquiátrica compleja.

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